A les Illes Britàniques, entre els segles VIII i XIX era practicat en les formes més diverses segons la regió. El joc no regulat era violent i espontani, quasi tot era permès.
Amb el pas del temps, cada escola feia servir unes normes diferents, però quan els alumnes arribaven a la universitat, tot era un caos, cada jugador utilitzava unes regles diferents. Els membres de la universitat de Cambridge van elaborar i publicar una sèrie de regles l’any 1848, regles que van tenir un ampli seguiment. El 1850 es van elaborar unes altres regles, conegudes amb el nom de Sheffield.
Finalment el 26 d’octubre de 1863, representants de diferents clubs i escoles londinenques, reunits a la Freemason’s Tavern, acordaren un reglament comú per la pràctica de l’Association football, intentant en un principi agermanar les dues tendències imperants (futbol i rugbi), i fundant alhora la Football Association, actualment màxim organisme del futbol a Anglaterra.
Entre l’octubre i desembre es va discutir i fer el redactat del reglament: els eterns punts de discòrdies -cops de peu, travetes, dur la pilota amb la ma, …- foren discutits en detall en les diferents reunions. Els defensors del rugbi es retiraren definitivament de les reunions, marcant la seva separació definitiva del futbol. Finalment, el 8 de desembre de 1863 es van publicar.

Original football association rule book from 1863 (British Museum)

Original football association rule book from 1863 (British Museum)

Aquest codi bàsic, que fins l’any 1868 no es va aconseguir una certa estabilització al voltant de les regles del joc, va ser importat als diferents estats del continent europeu, imposant-se progressivament i diferenciant-se de qualsevol altre joc de pilota, especialment del football rugby.
El problema va ser que només els clubs anglesos “obeïen” aquestes regles, amb la qual cosa va aparèixer una certa diferenciació amb la resta de nacions britàniques. El 6 de desembre de 1882 a Manchester les quatre associacions britàniques, anglesa, gal·lesa, escocesa i irlandesa, van arribar a un acord per unificar les regles del futbol. El juny de 1886 es crea a Londres la International Football Association Board, organisme integrat per la quatre associacions de futbol britànic, i el principal objectiu va ser el crear un reglament de futbol comú per a tot el Regne Unit i posteriorment per a tot el món.
Però com es va estendre aquest football pel vell continent? Indubtablement pel contacte entre britànics i la població autòctona.
A qualsevol lloc que desembarcaven, els britànics duien a l’equipatge una pilota.
Aquest establien contacte amb caràcter temporal i esporàdic (mariners arribats a port), o bé amb caràcter permanent i estable (professors per escoles, tècnics, operaris, obrers per empreses de qualsevol tipus establertes a les diferents ciutats). O bé, persones que es desplaçaven al Regne Unit, per estudiar, aprendre, treballar, ….
Moltes ciutats europees van fundar clubs de noms britànics, amb paraules com Athletic, Racing, Sporting, Red Star, Blue Star, Football Club, … juntament amb la que designava la població. Tots els sons britànics es popularitzen a les oïdes més diverses, sense cap mena de dificultat, així com eren acceptats tal qual o adaptats al propi idioma els mots que designaven les diverses facetes o alguns aspectes del joc, els seus actors o els seus elements.

DIFUSIÓ

Difusió futbol per Europa: 1870 – 1900

A Dinamarca, es funda l’any 1876 el Kjøbenhavns Boldklub, KB, club de futbol no britànic més antic d’Europa. Va introduir el futbol el 1879, jugant el primer partit oficial de futbol l’any 1883. La Dansk Boldspil-Union, DBU es va fundar l’any 1889 i durant els següents 10 anys es desenvolupa l’organització del futbol gràcies a la fundació de molts altres clubs.
A França, el football va penetrar pel nord (regions del Nord-Pas de Calais, Normandia i île de France). Le Havre Athlelic Club va ser el primer club fundat a França el 1872, incorporant la pràctica del football en 1894. El 1887 es funda la Union des sociétés françaises de sports athlétiques (USFSA), si bé no s’interessa pel football fins anys després. L’any 1894 organitza el primer campionat de futbol amb 5 equips de la capital.
A Alemanya el futbol penetra entre l’any 1873, uns 10 anys després de la fundació de la Football Association. Era practicat amb moltes reticències per la població, únicament pels alumnes de les escoles secundàries. L’any 1874 neix el primer club de football, el Dresden English Football Club, fundat per treballadors anglesos residents a Dresde. L’any 1900, 86 clubs de futbol funden la Deutscher Fußball-Bund or DFB. El primer campionat registrat es fa l’any 1898 per la Süddeutsche Fußball-Union.
A Itàlia el futbol s’introdueix per les ciutats portuàries, concretament Gènova. Important port de la Mediterrània, és la destinació favorita dels britànics pel comerç. El 1893 es funda el Genoa Cricket and Athletic Club, treballadors de l’empresa dels escocesos Wilson i McLaren. Malgrat tot, Torí es disputa la primigènia: Edoardo Bosio, després de romandre molts anys a Anglaterra, funda a la tornada a Torí, l’any 1887 el Football and Cricket Club.
A l’Imperi Austrohongarès, el futbol s’inicia al voltant de l’any 1890. En 1897 es crea la Challenge Cup, per John Gramlick, un dels fundadors de la Vienna Cricket and Football Club. Aquest campionat amb eliminatòries estava obert a tots els clubs de la monarquia dels Habsburg, però pràcticament es restringia als equips de les tres metròpolis: Viena, Budapest i Praga. L’any 1900 es crea Neues Wiener Tagblatt Pokal, trofeu creat per la “Neue Wiener Tagblatt, el diari de més circulació de la monarquia dels Habsburg. Es pot considerar com el precursor del campionat de lliga d’Àustria, iniciat aquest l’any 1911.
Als Països Baixos s’inicia la lliga l’any 1888 amb la participació de 7 equips. A Bèlgica fou un dels primers països del continent en organitzar un campionat nacional l’any 1895. Aquell mateix any es crea la Reial Federació Belga de Futbol (KBVB/URBSFA).
A Suècia el futbol entra per la ciutat de Goteborg mitjançant els treballadors escocesos del tèxtil, fundant un equip de futbol l’any 1892.
A Espanya el futbol es importat pels britànics, entrant pels principals ports de la península, Bilbao, Vigo, etc. La primera ressenya periodística relativa al futbol data de 1870 a la localitat de Jerez de la Frontera.  El primer equip fundat és el Huelva Recreation Club, quan el  anglesos van fundar la companyia britànica Rio Tinto Co. Ld. arrenda a Espanya l’explotació de les mines d’aquesta localitat. I el primer partit de futbol data de 1890, quan es van enfrontar el Sevilla Football Club i el Huelva Recreation Club.

L’any 1904 va néixer la FIFA, que va tenir set membres fundadors: França, Bèlgica, Dinamarca, Països Baixos, Suècia, Suïssa i la Federació Madrilenya de Football. La federació alemanya va declarar per telegrama el mateix dia la seva intenció d’afiliació.